When the road gets rough/ Cuando el camino se pone difícil

Quilt by Mary Lee Bendolph, New Orleans Museum of Arts (NOMA), City Park, New Orleans (2020)

I recently caught an amazing exhibition, “The Quilts of Gee’s Bend” , at the NOMA . As the museum describes it:  “In the small, remote, historically black community of Gee’s Bend, Alabama, four generations of African American women produced patchwork quilts that elevated these practical forms into masterful works of intentional art. ”

When I see art in a museum, I usually don’t pay much attention to the context in which the work of art comes to life. I admire the piece of art and say : ” wow!, that’s nice!” and then move on. Here, though, it’s worthwhile to stop, think and understand. I tried to rationalize why these quilts made such an impression on me and here is what I came up with: the power innate to the Gee’s Bends quilts stems from three things.

First: the quilts are beautiful, no doubt about it. The combination of colors, shapes and textures are pleasing to the eye. The improvisational and haphazard nature of the patchwork reminds us of yet another form of art, one that was born not far from Gee’s Bend: Jazz music.

Second: the quilts have (or can have) an utilitarian function. This stuff is not just beautiful, it is also usable and useful. This stuff was initially created because of a very specific need: the need of a bed cover.

Third: quilts are pieced together from strips of clothes. The artist uses what is available, which is not much when you live in a little town such as Gee’s Bend. In doing so, the artist repurposes textiles that would otherwise end up in a landfill.

When the artist creates something that is beautiful and utilitarian at the same time, under constraining circumstances, the piece of art that comes out of this effort has a meaning that goes beyond esthetics. Understanding the context in which these pieces came to be adds more layers to the spectator’s enjoyment and can only enhance his appreciation. These are not abstract art forms: they have strong roots anchored in reality, human needs and the day-to-day life. These art forms have soul.

Gee’s Bend, Alabama, is a very small community where poverty is common. These quilts reminded me that human spirit can soar to unimaginable heights even in strenuous circumstances and even when the road gets rough *

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Recientemente logré a ver la exposición “Los Edredones de Gee’s Bend” en el museo NOMA. Lo que sigue es la manera como el museo nos explica la exposición: “en la pequeña y remota comunidad negra de Gee’s Bend, Alabama, cuatro generaciones de mujeres negras han producido colchas de retazos que elevan estos objetos a obras maestras del arte intencional”.

Cuando veo arte en un museo, normalmente no presto mucha atención al contexto en el que tiene lugar este arte. Gran omisión de mi parte. Admiro el arte y me digo a mi mismo: “guao, qué bonito” y sigo adelante. En este caso, sin embargo, consideré que una revisión era necesaria. Estos edredones habían causado un verdadero revuelo en mi consciencia y hube de buscar una explicación del porqué. Lo que concluí fue que la fuerza subyacente en los edredones de Gee’s Bend proviene de tres causas, como indico a continuación.

Uno: las cobijas en cuestión son bellas, sin duda. Esas combinaciones de colores, texturas y formas son tremendamente atractivas. La naturaleza improvisada y aleatoria del trabajo con retazos nos recuerda otra forma de arte, una forma de arte musical que de hecho nació no muy lejos de Gee’s Bend: el Jazz.

Dos: la motivación inicial del trabajo de confeccionar esta colchas radica en crear un objeto utilitario y funcional. Este trabajo no es solamente hermoso, estéticamente hablando: es también utilitario. Los edredones, antes de ser arte, son objetos que sirven un propósito práctico.

Tres: las colchas se fabrican mediante la costura de trozos de ropa. El artista usa lo que está a la mano, lo cual no es mucho cuando se vive en una comunidad aislada como la de Gee’s Bend. Al hacerlo, el artista le da una segunda vida a textiles que de otra manera hubieran terminado en un basurero.

Cuando un artista crea un objeto que es bello y utilitario, en circunstancias tan limitantes como las de vive en Gee’s Bend, entonces el arte cobra un sentido que va mucho más allá a lo meramente estético. Al comprender el contexto en el que estas colchas son elaboradas, nuestro disfrute se amplía y nuestra apreciación se amplifica. Este arte no es abstracto, como pudiera interpretarse. Este arte está anclado en la realidad local y en necesidades humanas muy concretas. Este arte alberga alma.

Gee’s Bend, Alabama, es una comunidad muy pequeña donde la pobreza es una realidad . Estas colchas me llevan a pensar que el espíritu humano es capaz de proyectarse bien alto, hacia alturas inimaginables, aún en circunstancias extenuantes y aún cuando el camino se ponga difícil *

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